El secreto detrás de la aguda visión de los cocodrilos

Los cocodrilos son pacientes y por su fría mirada, aunque estén inmóviles, parece que siempre están al acecho.
Una nueva investigación sobre los ojos de estos animales feroces así lo confirma.
El estudio elaborado por científicos australianos reveló cómo los cocodrilos utilizan su afinada mirada para acechar a sus presas en la superficie del agua.
La fóvea, un área que contiene receptores concentrados que hacen que el animal cuente con una visión más aguda, tiene la forma de una raya horizontal en lugar de circular, como es común en el resto de los animales.
Esto le permite explorar sus alrededores sin tener que mover la cabeza.
Los científicos encontraron también diferencias en las células de cono, aquellas que detectan los colores, entre los cocodrilos de agua salada y dulce.

Visión borrosa

El estudio, publicado en la revista Journal of Experimental Biology, sugiere que aunque los animales tienen una visión muy borrosa bajo el agua, usan sus ojos de todos modos.
Esto se debe a que debajo del agua las condiciones de la luz son diferentes en los hábitats de agua salada y dulce. Y los ojos de los cocodrilos se ajustan a ello.
Esta es la primera vez que se estudia la retina de los cocodrilos con tanto detalle.Image copyrightNicolas Nagloo
Image captionEsta es la primera vez que se estudia la retina de los cocodrilos con tanto detalle.
"Generalmente, hay más luz azul en entornos de agua salada y más luz roja en ambientes de agua dulce. Los animales tienden a adaptarse a esto", explicó Nicolas Nagloo, estudiante del doctorado de la Universidad del Occidente de Australia.
Nagloo y sus colegas estudiaron los globos oculares de ejemplares jóvenes de especies de cocodrilos de agua salada y de agua dulce, enviados a la universidad desde una granja en Broome, Australia.
Cuando midieron la luz absorbida por los fotorreceptores de la retina, se encontraron con que los de los cocodrilos de agua dulce se desplazaron hacia longitudes de onda más rojas y largas, en comparación con sus primos de agua salada.
Encontrar esta sensibilidad sesgada en cocodrilos fue inesperado, dijo, porque estos famosos depredadores son semiacuáticos y realizan su caza, alimentación y apareamiento en tierra.
Aún queda por descubrir para qué utilizan los cocodrilos su poca capacidad de enfocar debajo del agua.Image copyrightScience Photo LIbrary
Image captionAún queda por descubrir para qué utilizan los cocodrilos su poca capacidad de enfocar debajo del agua.
"Es sorprendente, ya que los cocodrilos no pueden en realidad hacer foco bajo el agua. (Pero) la sensibilidad a la luz parece ser importante para ellos", afirmó Nagloo a la BBC.
"Eso nos dice que potencialmente hay algún aspecto de su comportamiento bajo el agua que aún no conocemos".
El equipo también estudió la densidad de los receptores de la retina y en las dos especies son similares.

Al acecho

En general, la visión del cocodrilo parece ser menos precisa que la del hombre, alcanzando una claridad 6 o 7 veces más baja que la del ojo humano. Sin embargo, su línea de fóvea posee una adaptación sorprendente que se ajusta a su estilo de vida perfectamente.
Las retinas fueron estudiadas con microscopios para analizar sus características especiales.Image copyrightNicolas Nagloo
Image captionLas retinas fueron estudiadas con microscopios para analizar sus características especiales.
La fóvea es una melladura en la retina que contiene una gran concentración de células receptoras. La deformación se debe a que otras células, que transmiten información visual al cerebro, se desplazan hacia los lados.
"Por lo general, la fóvea es circular y se encuentra en el centro de la retina. Proporciona a los animales una superficie de muy alta claridad visual, en una zona pequeña de su entorno visual", dijo Nagloo.
Este pequeño sector con información de alta resolución nos permite, por ejemplo, leer; pero los seres humanos tenemos que mover los ojos y observar en detalle para entender una escena.
"En el caso de los cocodrilos... se propaga a través del centro de la retina, y eso les da la máxima claridad a lo largo del horizonte visual".
Esta disposición refleja la capacidad icónica del depredador para estar al acecho con sólo sus ojos por encima del agua, esperando inmóvil a su presa cerca de la orilla del río.
Nicolas Nagloo y sus colegas estudiaron los cocodrilos de una granja en Broome, Australia.Image copyrightNicolas Nagloo
Image captionNicolas Nagloo y sus colegas estudiaron los cocodrilos de una granja en Broome, Australia.
Otros animales, particularmente mamíferos como ciervos y conejos que viven en espacios abiertos y se enfrentan a la depredación, poseen cualidades similares de visión. Pero se trata de una característica más sutil en comparación a la de la fóvea en forma de surco del cocodrilo, explica Nagloo.
"Un rayo visual es sólo una densidad celular elevada, en una forma alargada. Una fóvea lleva esto al extremo. El número de fotorreceptores es tan alto que tienen que mover a los transmisores para tener espacio. Así que el cableado es diferente.
"No he visto ningún otro animal con este tipo de sofisticación", concluyó.
Fuente: BBC MUNDO

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